"Assestamento"
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"È troppo presto per mettere sul campo il Team Candela."

D.C. al Fine, la Sottosegretaria-Generale della Coalizione Globale, era in piedi in una distesa di vuota oscurità, circondata da cento e otto punti luce. Oggi, aveva deciso di assomigliare ad Audrey Hepburn, con tanto di vestito Givenchy, ombrello e cappello elegante. D'altra parte, Audrey Hepburn non ha mai avuto occhi freddi e sinistri o, un'espressione altera e prepotente. D. C. al Fine ha sempre avuto l'aspetto di un'attrice famosa, ma non riuscì mai a liberarsi delle brutte caratteristiche che le avevano dato il soprannome, "La Donna Paurosa."

"La prima cosa che dovete capire è che il Team Candela è uno dei nostri migliori Team di Assestamento," spiegò. "Tra i tre veterani, hanno oltre trent'anni di esperienza nel campo paranormale. Come squadra, hanno avuto più di una dozzina di missioni portate a termine. Erano uno strumento veramente ben accordato… e poi hanno perso uno dei loro componenti essenziali. È stato sostituito, sì, ma non hanno avuto il tempo di adattarsi al cambiamento nella composizione della squadra. State chiedendo loro di tornare in campo dopo solo pochi mesi. È troppo presto."

Uno dei punti di luce balenò brillantemente, trasformandosi sotto forma di una figura alta in una tunica nera, con una luce viola. La didascalia che si librava all'altezza del petto identificava l'avatar come appartenente a Lord Marcus Crowley, Antipapa della Chiesa Unita di Satana, Scienziato. "La tua preoccupazione per i tuoi agenti è encomiabile, Madam," la figura incappucciata intonò, "però non necessaria. I tuoi agenti sono pronti. Non lasciare che la tua mente sia offuscata dall'auto-inganno."

"Gli auspici concordano con la sua malvagità," disse una giovane donna vestita in abiti bianchi, tenendo una matassa di fili tra le sue mani. Era identificata come la Portavoce degli Umani del Silicio Nornir.

"Si tratta di una vera concomitanza, o semplicemente di un rapporto di maggioranza?" chiese al Fine.

"Concomitanza," la Portavoce degli Umani disse. "Urthor, Verthandi e Skuldr sono tutti d'accordo sulla correttezza di questa azione."

"I sentimenti personali devono essere messi da parte. L'azione deve essere intrapresa. Il Consiglio è d'accordo su questa questione," disse Lord Marcus. "Non permettere a te stessa di peccare in questa materia scegliendo la stupidità sulla saggezza."

Intorno a lei, centotto stelle sbattevano le palpebre e si immersero in un accordo senza parole.

"Allora prenderò in considerazione la proposta del Consiglio," disse al Fine. "Se non ci sono altre questioni, allora considererò questo Conclave aggiornato."

A una a una, le stelle si spensero, lasciando al Fine galleggiare silenziosa e sola nel vuoto. Chiuse gli occhi e li riaprì lentamente, trovandosi nel suo ufficio al quarantesimo piano del Palazzo del Segretariato delle Nazioni Unite, affacciato su Manhattan. Si strofinò la fronte e si prese un momento per ricomporsi, aspettando che la nausea della Convergenza svanisse.

La sottosegretaria generale prese il telefono e compose un numero che non esisteva. La chiamata è andata a buon fine prima che il telefono suonasse anche una sola volta.

"Passatemi la Divisione PHYSICS," disse.


"Cosa sai della Fondazione?" Chiese Bullfrog.

"Sono una… se non la più grande… organizzazione paranormale che non fa parte della Coalizione Globale dell'Occulto. Si concentrano principalmente sulla cattura e l'acquisizione di oggetti paranormali. Mantengono una vasta rete di siti di contenimento nascosti in tutto il mondo, rendendoli una delle poche organizzazioni non-Coalizione che hanno una presenza globale, insieme alla Mano del Serpente e alla cosiddetta Insorgenza del Caos. Gli ordini permanenti consistono nell'evitare di ingaggiare gli agenti della Fondazione sul campo, tranne in casi di emergenza estrema. Livello di risposta 3."

"Tutto ok." Annuì Bullfrog. "Hai dimostrato di aver letto il manuale. Ora dimmi cosa sai veramente della Fondazione."

Spider sospirò interiormente, facendo un respiro profondo. "Sono accumulatori", disse. "A differenza di alcune organizzazioni, non sembrano avere alcun ordine politico o economico per quello che fanno. Il poco sfruttamento delle paraminacce sembra orientato principalmente al finanziamento delle loro operazioni. Avevano anche una breve alleanza con la Commissione Bowe del governo degli Stati Uniti, ma essa fallì. Ufficialmente, sono un'organizzazione a se stante. Sotto il tavolo, tuttavia, sembrano avere molto sostegno da parte dei governi nazionali che non vogliono occuparsi della burocrazia e dei regolamenti della Coalizione. Hanno anche una strana ossessione per una particolare sequenza di tre lettere. All'inizio pensavamo che avesse qualcosa a che fare con il loro motto ufficiale, ma la teoria corrente è che la sequenza linguistica ha un significato occulto per loro, considerando che compare nei nomi delle loro società di facciata e nella loro documentazione interna. Le attuali direttive riguardanti la sequenza di tre lettere è di evitare di usarla ogni volta che è possibile, sulla base del fatto che il principio di contagio potrebbe essere usato per violare la sicurezza dell'organizzazione interna. I nostri computer non possono nemmeno utilizzare il Secure Copy Protocol a causa di questo."

"Non male," disse Bullfrog. "Questa è un'immagine abbastanza completa… dal punto di vista di un impiegato. Ora lascia che ti dia la versione dell'agente sul campo."

L'omone schioccò le nocche delle mani e si appoggiò allo schienale mentre il piccolo aereo privato continuava il suo lungo volo sopra le nuvole. "La parte della Fondazione in cui è più probabile che si imbatta un agente sul campo sono le loro squadre di contenimento. Sono equivalenti a un team di assestamento PHYSICS. Sono dannatamente bravi. Siamo praticamente allineati in termini di formazione, equipaggiamento e supporto. Dove differiamo, tuttavia, è nella nostra missione e nei nostri obiettivi."

"La Fondazione è principalmente interessata a trovare, catturare e recuperare paraminacce," Andò avanti Bullfrog. "La loro attrezzatura riflette questo: un sacco di armi non letali e attrezzature per la cattura. Mentre un gruppo di coalizione si concentra principalmente sulla quintuplice missione. Da nessuna parte in quella Missione si dice che dobbiamo catturare ogni paranomalia che troviamo viva."

"Ancora più importante è che la maggior parte del lavoro di assestamento della Fondazione viene svolto dai cosiddetti: "Personale di Classe-D", li chiamano. Politici e criminali indesiderabili costretti in situazioni pericolose in cui non vogliono inviare membri effettivi delle Squadre Speciali. Quindi il morale delle loro squadre tende ad essere basso, dato che circa la metà delle loro squadre non vuole essere lì e non vuole fare la missione."

"Per farla breve, è molto probabile che una buona squadra di assestamento della GOC entri di soppiatto nella Fondazione, sottragga la loro scoperta da sotto il loro naso ed esca di lì prima che qualcuno sappia che eravamo lì. L'abbiamo fatto in passato, quando la Fondazione si è trasferita dopo che avevamo già eliminato una paranomalia. Gli ordini permanenti sono di evitare il contatto con il personale della Fondazione quando possibile… ma questo non significa che dobbiamo sederci pigramente e lasciare che prendano le paranomalie, volenti o nolenti," Concluse Bullfrog.

"In effetti, è probabilmente una buona idea tenere il maggior numero possibile di paraminacce via dalle loro cazzo di mani," Disse Skunkboy. Si sedette su un sedile di fronte a Bullfrog, sfogliando, con annoiato distacco, una rivista pornografica. "Non sappiamo cosa cazzo ci facciano… ma probabilmente è meglio non lasciare che accumulino troppo di quello che potrebbe essere un futuro arsenale paranormale."

"Ovviamente, tutto questo presuppone che ci imbatteremo in un Team di Contenimento della Fondazione, e non in una Squadra Speciale Mobile," Spiegò Bullfrog. "Quelle sono le loro prime squadre. Le loro élite. Pensa a loro come all'Assalto."

"Se incontriamo una MTF, lasciamo che prendano la paraminaccia," Skunkboy concordò. "Pedinateli, registrate la cattura, cercate di raccogliere quante più informazioni possibili, ma non avvicinatevi a loro."

"Capito," disse Spider, rimuginando le informazioni. "Abbiamo delle vie diplomatiche con loro? Eventuali contatti, eventuali accordi?"

"La Coalizione si. Noi no," spiegò Bullfrog. "Alcuni ex membri della GOC sono andati dalla Fondazione, e viceversa. E ci sono state alcune volte in cui le nostre organizzazioni sono andate d'accordo… in una particolare linea d'azione… e finirono per lavorare insieme. D'altra parte, la posizione ufficiale assunta dalla Coalizione è che la Fondazione, in quanto organizzazione a se stante, non ottiene alcun riconoscimento ufficiale da parte del Consiglio, e in particolare nessun invito a unirsi alla Coalizione stessa."

"Quello che Bull sta cercando di dire è che cerchiamo di giocare pulito, ma non pensiamo mai di essere amici," disse Skunkboy. "Gli amici tienili stretti ma i nemici ancora di più. Questo genere di cose."

Spider annuì in risposta, annotando alcune note sul suo taccuino, usando una penna stilografica con bellissimi intarsi in avorio che erano stati creati dal femore di un omicida giustiziato: un antico e crudo (ma efficace) deterrente contro lo spionaggio magico. "Qualcos'altro da aggiungere, Kitten?" chiese al quarto membro della squadra, il quale stava facendo rapidi addominali nel corridoio.

La donna alta due metri si fermò a metà dello stomaco e si passò una mano tra i capelli, la sua espressione severa non cambiò. "No,"disse seccamente, prima di girarsi a fare flessioni, i suoi muscoli erano tesi per lo sforzo.

Bullfrog scrollò le spalle. Kitten non ha mai avuto molto da dire.

Nell'abitacolo si udì un leggero suono metallico, seguito da una breve scarica di elettricità statica. "Qui è il Capitano che parla, siamo a circa quindici minuti dall'aeroporto, vi chiedo di tornare ai tuoi posti, allacciare le cinture e rimettere tutti i sedili e i tavolini in posizione verticale. Il meteo è 27 gradi e soleggiato. "

Spider ripiegò il taccuino e lo infilò nella sua borsa a tracolla, accanto al suo grimorio, al tablet e ad una copia con le orecchie da cane di "I Poemi Completi di Robert W. Service". "Qualche ultimo consiglio?"

"Sì. Rilassati, andrai bene" disse Bullfrog.

"Non che ti possa aiutare se tutto va male, ma almeno ti sentirai bene che non sei stata uccisa a causa di qualcosa di stupido che hai fatto," interruppe Skunkboy.

"Non montarti la testa, Skunkboy," brontolò Bullfrog.

"Sì, signore, semper Fi, e si va, nel selvaggio blu laggiù," mormorò Skunkboy.

La sensazione di malessere di Spider quando l'aereo si preparò per un atterraggio, non aveva nulla a che fare con il mal d'aereo.


Mi sento ridicola, pensò Spider, mentre fissava il suo riflesso nello specchio. Sembrava una specie di brutta versione di come dovrebbe essere un soldato in un videogioco.

La Dermotuta Classe Tre da Infiltrazione è stata sicuramente un pezzo di armatura personale efficace, ma ha avuto lo sfortunato effetto collaterale di essere estremamente aderente, una tuta leggermente imbottita grigio ardesia. Il che, rifletté, probabilmente sarebbe andata benissimo su una super modella dai seni abbondanti in silicone e una figura a clessidra, ma non era particolarmente lusinghiero per un accademica dai fianchi ampi che, nonostante diversi mesi di intenso allenamento fisico, non riusciva ancora a liberarsi del grasso da bambina intorno alla vita e allo stomaco.

L'effetto fu ancora più evidente su un uomo basso, tozzo e muscoloso di mezza età con spalle larghe e cosce come tronchi d'albero. Bullfrog entrò nella stanza e fissò Spider per un momento, prima di fare un paio di regolazioni alle cinghie della tuta. "Tieniti libera attorno al petto e alla vita", suggerì, "in modo che non interferisca con il tuo respiro."

"Kitten ha tutte le cinghie tirate al massimo," sottolineò Spider.

"Kitten è fuori di testa."

Giusta osservazione. Spider attese pazientemente mentre Bullfrog faceva qualche aggiustamento in più al suo tattico e ai suoi vari sacchetti e agganci. "Vorrei aver avuto più tempo per abituarti alla Tuta Grigia," disse, con le labbra contratte per la concentrazione. "C'è un'abilità nell'indossarla, che tu non hai ancora."

Non è colpa mia se ci hanno tirato fuori dall'addestramento così presto, pensò Spider. Aspettò finché Bullfrog non fu finalmente soddisfatto dello stato del suo equipaggiamento prima di sollevare la sua PDW e metterla a tracolla. L'arma, nonostante il tempo trascorso con essa nell'allenamento, li sembrò strana e poco familiare.

Kitten e Skunkboy li stavano aspettando nella sala riunioni, dopo essersi già cambiati ed aver indossato le dermotute. Kitten, notò Spider, si era armata di una carabina dall'aspetto futuristico e di una pistola, oltre a un coltello spaventosamente grande appeso all'anca sinistra. Skunkboy portava un fucile semiautomatico con un mirino dall'aspetto complicato, oltre a una pistola di grosso calibro, mentre Bullfrog portava se una mitragliatrice leggera SAW1 con un grande caricatore. Tutti e tre maneggiavano le loro armi con facilità nata da lunghi anni di pratica.

"Controllo Mimetica," Disse Bullfrog.

I quattro premettero i comandi sui loro elmetti, e il panno grigio sopra i loro corpi e le loro armi sfocò e si annebbiò. Il Tessuto Camaleonte non era un vero e proprio mantello dell'invisibilità: tutto ciò che faceva era abbinarsi all'ambiente circostante il meglio che poteva, usando pacchetti di pigmenti reattivi, non dissimili da quelli nella pelle della creatura da cui ha preso il nome. Il rovescio della medaglia era che funzionava davvero bene solo nell'oscurità o nella distanza, e solo se chi lo indossava non si muoveva. Il lato positivo era che, a differenza di perdere un mantello dell'invisibilità, perdere una pezzo di Tessuto Camaleonte non avrebbe richiesto il bombardamento di ottanta chilometri di campagna per assicurarsi che la tecnologia di generazione +2 non cadesse nelle mani sbagliate.

"Aggiornamento dell'ultimo minuto", disse Bullfrog, mentre i quattro membri del team terminavano i preparativi finali per la missione. "Overwatch pensa che una squadra di contenimento della Fondazione si trovi nell'area, e che stia cercando la paranomalia, si applicano le regole standard, evitare il contatto, non farsi prendere e cercare di non sparargli.

Nulla.

"Allora andiamo."


La strada non era in buone condizioni: dissestata, piena di buche, non asfaltata, tortuosa e irregolare. Non sarebbe stato così male se il veicolo, almeno, avesse avuto degli ammortizzatori decenti. Così com'era, ogni piccolo ostacolo e roccia sulla strada veniva trasmesso attraverso la terribile sospensione dell'auto, attraverso la sottile imbottitura del sedile e direttamente nel fondo schiena, nelle cosce e nella spina dorsale di Spider.

Skunkboy era alla guida: guidava con le luci spente e la luce del cruscotto scollegata, facendo attenzione a muoversi sulla strada di montagna grazie solo alla luce fioca delle stelle, esaltata dal suo visore a realtà aumentata. Le ampie lenti del copricapo lo facevano sembrare una specie di bizzarro scarafaggio: la misteriosa pallida luce stellare non aiutava. Emise un'imprecazione soffocata mentre l'auto oscillò avanti e indietro dopo essere passato sopra una roccia particolarmente ampia e affilata che mandò una brutta scossa particolarmente dolorosa nel coccige di Spider. "ETA2?" sussurrò a Kitten.

"Due minuti", sussurrò l'amazzone. "Fermati nella radura, proseguiremo a piedi". Kitten era seduta davanti nel piccolo SUV: in parte perché era il navigatore per questa missione, in parte perché il suo corpo alto non si adattava facilmente allo schienale angusto.

Dopo qualche altro momento di spintoni e rimbalzi, l'auto finalmente si arrestò in una piccola radura nel bosco, prima di fermarsi alla base di un grande sicomoro. "Indossate maschere e visiere," disse Bullfrog. "Da questo momento in poi: niente voci, niente volti".

Spider chiuse la sua visiera AR, stringendo saldamente le cinghie sul posto. Come quando si era esercitata, chiuse gli occhi e contò fino a dieci prima di riaprirli di nuovo. L'immagine era scura e indistinta, ma una piccola regolazione sul cursore per la mano sinistra della maschera riportò a fuoco l'immagine.

L'OCULUS era un dispositivo visivo per la tuta a quattro funzioni della Divisione PHYSICS, il quale combina un sistema di visione a luce soffusa con immagini infrarossi e ultraviolette. Un quarto sistema visivo, VERITAS (Perchè qualche buffone nel dipartimento di R&D3 aveva deciso che chiamarlo VITAL ENERGY RADIATION IMAGING TACTICAL AWARENESS SYSTEM valeva la pena per ottenere un acronimo latino dal suono figo), era basato sulla super-tecnologia Gen +2. Ha utilizzato la tecnologia Vera Immagine Kirlian per rilevare l'energia vitale degli esseri viventi: Energia Vitale di Elan, o EVE. Visti attraverso il VERITAS, i suoi compagni di squadra erano sagome nere circondate da aure fiammeggianti: Skunkboy era caotico ed energetico, Bullfrog era intenso e concentrato, Kitten era fredda e calma, come dolci onde.

Spider alzò la mano verso il cielo. La sua stessa aura stava lampeggiando vivacemente, irregolare e incerta, come elettricità statica che scintillava via dalla punta delle dita.

Tornò alla modalità luce soffusa, poi indossò cappuccio della sua tuta di infiltrazione sopra la testa (visiera e tutto) e chiuse la cerniera del colletto. Le loro maschere tirate giù, i quattro membri del Team d'Assestamento Candela non assomigliavano più a nulla che robot senza volto di un film di fantascienza sci-fi. Bullfrog si prese un momento per aiutare Skunkboy a stendere un telo mimetico sul veicolo, poi si voltò verso gli altri membri della squadra, toccandosi la gola due volte per indicare un controllo delle comunicazioni.

"Candela Tre, Prova microfono," subvocalizzò l'alta amazzone.

"Candela Due. Il mio microfono suona bene prova uno," scherzò Skunkboy.

"Candela Uno. Come mi sentite?" disse Bullfrog.

"S-" Spider deglutì a fatica e si schiarì la gola. Il piccolo rumore risuonò terribilmente forte nella notte silenziosa. "Candela Quattro," disse alla fine. "Ti sento forte e chiaro. Come mi sentite?"

"Forte e Chiaro," disse Bullfrog. "La Squadra Candela è in posizione. Centrale, ci sentite, over?"

"Centrale vi sente forte e chiaro," una bassa voce maschile disse nei loro auricolari. "Sparkplug, siate informati, Overwatch ha confermato delle risorse della Fondazione nella vostra zona. Stimiamo di avere circa un'ora di vantaggio su di loro. Meglio muoversi velocemente."

"Ricevuto. Chiudo." Bullfrog sollevò la sua arma e tirò indietro l'otturatore per un attimo, prima di lasciare che l'arma pesante gli si appoggiasse sul corpo. "Muoversi. Tre, muovi, punto. Io mantengo il retro."

L'alta figura anonima mascherata che doveva essere Kitten annuì brevemente a Bullfrog, poi si allontanò rapidamente dal sentiero di montagna e nel bosco, seguito dagli altri tre membri della Squadra Candela.


Le sue cosce bruciavano e i suoi piedi le facevano male. Era difficile respirare attraverso la sua maschera, che le copriva naso e bocca. Poteva sentire l'odore del suo stesso sudore e paura, che si mescolava al debole odore chimico proveniente dal tessuto camaleonte, intrappolato sotto la maschera. Tutto sommato, Spider non si stava godendo proprio questa marcia.

Prese un momento per sorseggiare un po' d'acqua dal suo zaino idrico: la cannuccia scorreva sotto il cappuccio del suo vestito, così da poter bere senza dover decomprimere la maschera di lattice. L'acqua aveva un sapore piatto, caldo e leggermente plasticoso. Era abbastanza assetata che non le importava.

La squadra camminò per ben due ore fino a quando incontrarono la Fondazione. Kitten fu la primo a sentirli, alzando la mano e inclinando la testa di lato, poi facendo rapidamente segno al resto della squadra prima di sfrecciare tra i cespugli bassi. Kitten seguì immediatamente Bullfrog fuori dalla strada forestale, scivolando dietro le larghe radici di un alto albero di quercia prima di chinarsi e attivare la mimetizzazione del suo vestito. Bullfrog le sparpagliò qualche foglia e rametto per aiutarla a confondere il profilo prima di coprire anche se stesso a pochi metri di distanza. Anche lui attivò il suo camuffamento, svanendo fino a sembrare un pezzo di roccia un po' bizzarro tra i cespugli.

Kitten fece una smorfia e scosse la testa quando vide il primo dei membri del personale della Fondazione. Stavano guidando degli ATV: veicoli fuoristrada a quattro ruote, azionati da motori monocilindrici che ruggivano rumorosamente. Avevano persino i fari accesi. I quattro veicoli erano guidati da uomini che indossavano mimetiche digitali e giubbotti da combattimento, due uomini per veicolo. Il quinto aveva anche un uomo in uniforme arancione seduto su un piccolo scompartimento dietro l'autista. Era disarmato e le sue mani erano incatenate al carro.

L'autista del veicolo di testa sollevò la mano in aria e il piccolo convoglio si fermò. I piloti dei due veicoli principali si riunirono per consultare una specie di mappa, mentre gli altri membri della squadra si rilassarono.

Il passeggero del quinto veicolo (quello nello scompartimento) si schiarì la voce. "Ehi, ragazzi, potete lasciarmi uscire da questa cosa?" chiese. "Devo pisciare."

"Aspetta," disse il suo autista (il carceriere?). "Ci siamo quasi."

"Amico, devo andare, seriamente, a meno che tu non voglia che io pisci qui dentro."

"Cazzo, va bene, tieni le mani dove posso vederle", disse bruscamente l'autista. Un'altra guardia estrasse la sua pistola e la tenne puntata verso il prigioniero per tutto il tempo in cui l'autista li slacciava le catene, attento a tenere una mano sulla propria arma per tutto il tempo. E poi, per l'orrore di Spider, il passeggero camminò dritto verso la quercia dietro la quale si stava nascondendo e gli aprì i pantaloni.

Trasalì silenziosamente, desiderando di rimanere perfettamente ferma, mentre l'odore di ammoniaca saliva nell'aria notturna. In realtà non le aveva pisciato addosso (grazie a Dio per le piccole misericordie!), Ma era certa, che in qualsiasi momento, avrebbe notato come la luce si riflettesse stranamente alla base dell'albero, se prima non avesse sentito il suo cuore che batteva come una grancassa…

L'uomo con la tuta arancione emise un fischiettio allegro mentre finiva la sua attività, si riscosse e richiuse la cerniera. Spider si sforzò di espirare lentamente mentre gli agenti della Fondazione si raggruppavano, quindi respirò piano finché il convoglio non si fu allontanato. Solo allora rischiò di alzare leggermente la testa e scrutare la radura per individuare gli altri membri della squadra.

Per poco non urlò quando Bullfrog le diede un colpetto sulla spalla, ma riuscì a zittirsi mordendosi la lingua fino a quando la voglia di farlo le passò. Bullfrog attese pazientemente che si calmasse, prima di fare cenno a lei di seguire Kitten e Skunkboy lungo il sentiero. "Centrale, qui Sparkplug", lo sentì subvocalizzare. "Siate avvisati, abbiamo appena incontrato del personale della Fondazione: l'opposizione sta guidando degli ATV."

"Riconosciuto, Candela. Centrale Chiudo."

"Cosa è successo alla nostra ora di vantaggio?" Skunkboy sussurrò nella radio.

"Non pensavamo che avrebbero usato degli ATV", disse Bullfrog. "Non pensavamo che sarebbero stati così stupidi."

"Ci batteranno sul tempo, Bull," sottolineò Skunkboy.

"Mantieni le comunicazioni libere" fu l'unica risposta di Bullfrog.


È passata un'altra solida ora di marcia quando il Team di valutazione Candela finalmente raggiunse il Team di contenimento della Fondazione. Nel tempo che ci misero, loro avevano già finito.

La paranomalia giaceva a terra, lottando sotto una rete intrecciata con fili d'argento. Tre agenti della Fondazione erano feriti, due con ferite che sembravano letali. Il prigioniero in arancione si sedette su un lato, con la faccia sporca di sangue, rabbrividendo dalla paura.

Spider non poteva fare a meno di fissare la paranomalia catturata. Non aveva mai visto un unicorno prima di allora. Non era bello quasi quanto i cavalli scintillanti che aveva avuto sopra le copertine delle sue cartelle a scuola. Sembrava vagamente a forma di cavallo, e aveva un corno, ma la somiglianza finiva lì. Nessuna ragazzina di dodici anni avrebbe mai voluto delle scabrose scaglie, una criniera di leone lacera, o la coda di un bue sul suo pony magico.

"Centrale, qui Canadela", sentì Bullfrog sussurrare nelle comunicazioni. "Siamo entrati in contatto con la paranomalia: la Fondazione è arrivata prima. Come procediamo? Chiudo."

"Candela, qui Centrale. Alla Fondazione non può essere permesso di catturare viva la paranomalia. Procedete a vostra discrezione. Perfavore confermare. Chiudo."

"Centrale, qui Candela confermiamo che alla Fondazione non sarà permesso di catturare la paranomalia."

Spider sentì un'altra ondata di nausea salire nel suo esofago. Era l'unica scelta possibile. I Sidhe non avrebbero mai tollerato che una delle loro bestie sacre fosse tenuta prigioniera dagli umani: parte del trattato millenario tra il Popolo Fatato e la razza umana includeva il diritto di vendicarsi di qualsiasi essere umano che violasse quel patto. Ma da quello che sapeva sulla Fondazione, non avrebbero mai rinunciato volontariamente a catturare una paranomalia.

La sua immaginazione dipingeva immagini vivide e sanguinolente di alberi che si aprivano in porte magiche, e centinaia di esseri scheletrici e agili che indossavano corone di palchi cavalcando sul dorso di tigri e cervi, brandendo spade fatte di pura luce stellare. Immaginò l'antico trattato di pace tra l'umanità e le sue controparti dell'universo alternato spezzato: guerra interdimensionale a tutto campo. Anche se la Caccia Selvaggia fosse stata sconfitta, non c'era modo che la Seconda Missione dellla GOC di nascondere l'esistenza del paranormale al genere umano potesse sopravvivere a una guerra totale con i regni di Faerie…

"Suggerimenti, squadra?" Chiese Bullfrog, interrompendo il pensiero di Spider.

"Dammi un minuto per posizionarmi, posso infilare due proiettili nella testa dell'unicorno, è meglio che lasciargliela prendere viva," disse seccamente Skunkboy.

"Meglio ancora se vive", fece notare Kitten. "Ce ne sono ancora sette in piedi, ognuno ne prende due, la novellina ne prende uno e il prigioniero, quindi liberiamo il bersaglio a nostro piacimento".

"Ucciderli farà incazzare la Fondazione alla grande", sottolineò Skunkboy. "Vogliamo davvero rischiare?"

"È meglio di lasciare che facciano incazzare l'intera Corte Invernale," ribatté Kitten.

"Sto dicendo, spariamo all'unicorno, e tutto quello che ottiene la Fondazione è un corpo morto dall'aria bizzarra," ribatté Skunkboy. "Noi—"

"Ho capito, Spider," interruppe Bullfrog. "La tua proposta."

Dannazione. "Aspetta uno," Spider subvocalizzò. La sua testa stava girando. Questo era troppo per lei. La sua prima missione, ed era bloccata in mezzo al bosco, di fronte a una possibile guerra paranormale, presa nel bel mezzo di una scelta tra rompere le scatole al più potente dei Regni delle Fate o una delle più potenti organizzazioni paranormali umane nel mondo. La sua mente era ancora sconvolta dagli orrori che si sarebbero potuti scatenare quella notte. Per completare il tutto, indossava una ridicola tuta attillata, con una pistola che a malapena sapeva come usare ed odorava vagamente pipì…

… odorando vagamente di pipì…

Fece cautamente qualche passo indietro dal nascondiglio e distolse lo sguardo dagli agenti della Fondazione. Allentò molto lentamente la cerniera della sua maschera, togliendosi il tessuto dalla testa. Prese un momento per inspirare una boccata d'aria fresca, poi sollevò il cappuccio sul viso ed annusò l'aria.

Si. Poteva sicuramente sentire l'odore più leggero dell'urina nel tessuto. Parte del piscio del prigioniero deve essere schizzato sulla maschera mentre lei si nascondeva.

"Spider?" La voce di Bullfrog sembrava brusca e impaziente.

Per la prima volta in questa orribile, irritante, estenuante missione, Spider sorrise.

"Penso di avere una terza opzione", disse.


Ci è voluta loro un'altra mezz'ora per trovare un posto decente per poter eseguire il rituale. Nel frattempo, Skunkboy riferì che la Fondazione stava prendendo tempo per ricucire i loro compagni feriti e prepararsi a spostare l'unicorno con il rimorchio.

Bullfrog aiutò Spider a tendere la stoffa mimetica sopra la sua testa e la parte superiore del busto, mentre lei stava tirando fuori il suo tablet rinforzato e il suo grimorio. Lo schermo aveva una luminosità abbastanza bassa da essere quasi impossibile da leggere tranne che dalla luce del suo visore: trovò l'incantesimo che voleva e toccò due volte lo schermo, facendo apparire il complicato frattale in tutta la sua gloria.

Prese il cappuccio sporco di piscio e lo mise al centro dello schema, poi estrasse l'athame4 dal manico nero che si trovava nella tasca dei pantaloni e pungolò il pollice sinistro con la punta. Una singola goccia di sangue si insinuò contro la sua pelle prima di cadere sul tessuto, provocando un rapido bagliore nell'immagine frattale.

Posò il coltello con il manico nero sul cappuccio, chiuse gli occhi e allungò la mano.

Poteva quasi sentire la voce del suo professore di Stregoneria applicata: "Il principio del contagio è una delle leggi della magia, e costituisce la base dei più antichi meccanismi ancora insegnati dal Centro. Il principio è semplice: Una volta insieme, Sempre insieme. La parte influenza il tutto e due cose che sono state in contatto tra loro mantengono un collegamento magico tra loro. È 'la ragione per cui le bambole voodoo richiedono capelli o unghie tagliati dalla vittima designata come parte della loro realizzazione e perché le reliquie di santi e martiri sono spesso venerate e custodite con cura, ed è anche la base di un protocollo stranamente asfissiante per tutti gli operativi della GOC riguardo al corretto smaltimento dei preservativi usati dopo il sesso… "

Alcune gocce di urina secca non erano il miglior collegamento che Spider avesse mai usato, ma lei si era accontentata di peggio.

D-75213 non era una cattiva persona. Certo, aveva ucciso un uomo, ma il bastardo se lo meritava per quello che aveva fatto al suo fratellino. Aveva accettato l'offerta che l'uomo con la tuta nera gli aveva proposto per una semplice ragione: un mese era meglio di quindici anni in prigione, in qualsiasi modo l'avesse pensato. Quanto prima avrebbe potuto scontare il suo tempo (se quel tempo fosse trascorso dietro le sbarre della prigione, o servendo da esca per i mostri delle fiabe), tanto prima avrebbe potuto tornare a casa per prendersi cura della madre. In qualsiasi altro momento, non sarebbe mai potuto essere convinto di fare quello che Spider stava per fargli fare, ma era quasi stato ucciso da un fottuto unicorno, e la sua testa non era nel posto giusto…

D-75213 non era coscientemente consapevole di allungare la mano e di sollevare uno dei sette paletti d'argento che tenevano l'unicorno sotto la rete. L'unicorno, tuttavia, notò immediatamente. Strappò la rete, liberandosi dai rimanenti paletti e si slanciò verso la libertà. Non aveva intenzione di uccidere D-75213, ma era d'intralcio…

Il corno perlescente squarciò in due il condannato confuso e si allontanò nell'oscurità.


"FANCULO!" Gridò Lombardi mentre la creatura galoppava nel bosco. Lo inseguì per pochi metri, ma si arrese rapidamente, esclamando un'altra imprecazione e scuotendo la testa con rabbia. "Va bene, raccogliete le cose, ragazzi, questa missione è un fallimento".

"Possiamo ancora inseguirlo, Max!" Urlò Vance.

Max Lombardi spinse il suo pupillo, afferrando il giovane per il bavero. "Vuoi andare a caccia di un unicorno senza un vergine come esca? Accomodati pure! Potrei anche dare una mano per i fiori al tuo funerale. Me?, beh mi sto preparando per andar via e togliere le tende. Ne abbiamo persi tre e abbiamo perso il nostro coniglio, siamo praticamente inutili! "

"Perché diavolo l'ha fatto?" Chiese Beckett. "Perché ha tirato il paletto? Sapeva cosa sarebbe successo, no?"

"Lo sapeva? non lo so, non lo so, cazzo, tutto quello che so è che stiamo abbandonando la missione. Avverto la centrale. Maledizione di Dio, che fottuto spreco …"

Vance scosse la testa, ma non discusse ulteriormente. Mentre sorgeva il sole, i sette membri rimanenti del Team di Contenimento della Fondazione impacchettarono i resti dei loro tre colleghi (e un membro del personale della Classe D) e si prepararono a tornare a casa.


Trovarono l'unicorno che pascolava silenziosamente sull'erba corta nel bordo di un anello di funghi. Era uno spettacolo surreale, vedere quella creatura grottesca che tagliava l'erba con i suoi denti da squalo.

La sua testa si alzò di scatto e li fissò direttamente mentre il Team d'Assestamento candela si fermò ai margini della radura. I quattro si immobilizzarono, fissando in silenzio la mortale creatura.

L'unicorno sbuffò, poi lentamente si diresse verso Spider e abbassò la testa verso di lei, strofinandola contro la sua mano tesa.

Spider deglutì nervosamente mentre la creatura si sfregava il naso e la faccia contro la sua, il puzzo ramato e intriso di chetoni del suo alito che le si avvolgeva intorno come un miasma di morte.

Poi il sole si alzò, e svanì in un batter d'occhio, lasciandosi dietro una nuvola di lucciole che, altrettanto rapidamente, svanì alla vista.

"Non ti immaginavo vergine," disse Bullfrog sottovoce.

"Dopo la mia riassegnazione dell'identità? Sì. Immagino di esserlo," sussurrò Spider.

Si strofinò la faccia, dove l'unicorno l'aveva toccata. È venuta via una piccola scaglia vetrosa. La scaglia stessa svanì presto in polvere, lasciandosi dietro nessuna traccia, come se non fosse mai esistita.

"Va bene," disse Bullfrog, schiarendosi la voce. "Abbiamo una lunga camminata per il ritorno, iniziamo."


D.C. al Fine chiuse il rapporto della missione e lo gettò sopra la sua scrivania, in cima a una pila ordinata di stampe, lettere e rapporti.

"Tutto sommato," disse ad assolutamente nessuno, "Il Team di valutazione Candela ha fatto meglio di quanto previsto."

"Gli auspici non mentono mai", rispose la portavoce agli umani, la sua immagine si ingrandì sullo schermo del computer di Al Fine. "Le dee del silicio hanno predetto questo risultato."

"Come ha fatto Sua Satanica Maestà," sussurrò Marcus Crowley nel suo orecchio. Ogni parola portava con sé il profumo di zolfo e le urla dei dannati. "Hai sbagliato a diffidare delle loro abilità."

"Allora perché sembrate così delusi?" chiese al Fine.

"Noi non—"

Il sottosegretario generale aprì un'altra cartella ripiena di fogli e la gettò nella scrivania. "Il rapporto completo degli auspici del Silicio Nornir", disse al Fine. "E non chiedere dove l'ho preso, non te lo dirò, il Nornir ha previsto una probabilità del 95% di successo della missione, ma ha anche previsto un 50% di possibilità di aumentare le tensioni con la Fondazione. Ma la cosa è interessante, perché ci sono state altre squadre che hanno avuto le stesse probabilità di successo nella missione, ma minori possibilità di far incazzare la Fondazione ".

"E per quanto riguarda te… gli scienziati satanici hanno sempre obiettato al mantenimento da parte della Coalizione delle Carte Arturiane con i Regni di Fata, vero?" Al Fine continuò. "E lo scenario più probabile se il Team Candela non riuscisse a far incazzare la Fondazione sarebbe stato l'accresciuta tensione con i Fae. E improvvisamente e per coincidenza, ho due organizzazioni che non si sono mai date l'un l'ora per formare un blocco di voto per spingere il Consiglio a far rimettere il Team Candela sul campo. Interessante. "

"Non so cosa stai insinuando—"

"Non sto insinuando nulla. Lo dico a priori, non azzardatevi ad usare la divisione PHYSICS per far attuare di nuovo i vostri programmi personali", disse seccamente Al Fine. "Se mai avrò un altro soffio di questo comportamento da qualcuno di voi…"

Sollevò la mano e toccò un pulsante. Immediatamente, le immagini di Marcus Crowley e della Portavoce agli Umani sparirono, quando due Team d'Assalto apparvero dal nulla nelle loro rispettive posizioni, disattivando i loro mantelli dell'invisibilità e alzando i fucili sulle loro spalle.

"… So chi siete e dove siete," concluse. "La prossima volta che vedrete questi ragazzi, sarà l'ultima cosa che vedrete."

"Non puoi—"

"Al diavolo che non posso, priorità della Prima e della Seconda Missione. 'La sopravvivenza della Razza Umana' e 'L'Occultamento del Mondo Paranormale' che hanno la meglio sul proteggere la vita di due singoli esseri umani. La riunione è aggiornata."

Toccò la tastiera una seconda volta. I Team d'Assalto abbassarono i loro fucili, riattivarono i loro mantelli dell'invisibilità e svanirono nell'oscurità.

L'ultima cosa che D.C. al Fine vide prima che i rappresentanti del Silicio Nornir e della Chiesa di Satana (scienziato) svanissero dallo schermo del computer erano le espressioni arrabbiate e attonite dei loro volti. Non la perdoneranno presto.

Poi di nuovo, nemmeno lei.


"Ora iniziamo la fase più importante di ogni missione", disse Bullfrog, sollevando il boccale di birra. "Birre post-missione con la squadra, in una missione passata con successo, e nessuno di noi ferito o ucciso!"

"E a una maschera macchiata di piscio che salva la giornata," aggiunse Skunkboy.

"Cin cin."

I quattro membri della squadra tintinnarono i boccali e bevvero a lungo il loro schiumoso infuso: la sorte di casa Lucky Killigan. Il bar non esisteva su nessuna mappa o in nessuna strada: tecnicamente si trattava di un'operazione illegale, senza una licenza per alcolici. Ma dato che, il proprietario, il barista e tutti gli ospiti erano tutti membri della GOC, il governo locale era comprensibilmente negligente.

Spider bevve un altro lungo sorso della sua birra, assaporando la bevanda fredda e amara, prima di abbassare il bicchiere e schiarirsi la voce. "Non voglio essere morbosa," disse delicatamente, "Ma c'è qualcosa che mi stavo chiedendo."

"Vai pure, Spider," disse Bullfrog, versandosi un'altra birra.

"Come è morto Beagle?" Chiese Spider.

Gli altri tre membri della squadra si bloccarono sul posto. "Vuoi dire che non lo sai?" Chiese Skunkboy.

"Nel suo file c'era scritto 'ucciso in azione'. Non c'era altro di che … "

"È stato mangiato da un drago", disse Kitten.

"Tecnicamente, una forma di vita non autoctona da un'altra dimensione …" Skunkboy sottolineò.

"Era lungo novanta metri, aveva le squame, volava, e sputava fuoco".

"Non ha tecnicamente sputato il fuoco, ha sputato un fosforo bianco colloidale e sodio…"

"Drago" insistette Kitten.

"Bene, era un drago." Disse Skunkboy. "In ogni caso, lo ha mangiato."

"Lo ha arrostito vivo e lo ha mangiato come un pezzo di pollo popcorn" concordò Kitten.

"Sai quali sono state le sue ultime parole? 'Aspette, ragazzi. Ho tutto sotto controllo.' Che cazzo di idiota."

"All'agente Beagle." Disse Bullfrog alzando di nuovo il bicchiere. "Il più coraggioso, il più glorioso, ed il più fottutissimo idiota che abbia mai incontrato."

"Cin cin."

Tintinnarono di nuovo i boccali e bevvero.

eno
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